恐竜とは -定義と特徴-

Definition and feature


恐竜の定義

現在の学術的な恐竜の定義は、「鳥とトリケラトプスの直近の共通祖先と、そのすべての子孫」ということになっています。

ここで使われる、属としての[トリケラトプス]自体に特別な意味はなく、[竜盤目である獣脚類(鳥)]と[鳥盤目の周飾頭類(トリケラトプス)]の、 直近の共通祖先から派生したグループを「恐竜」と定義しています。

恐竜の定義(分岐分類)

恐竜の定義(分岐分類)
[鳥とトリケラトプスの共通祖先と、そのすべての子孫]=[恐竜]は、上図の青線から派生する動物です(赤枠で囲まれた部分)。

プレシオサウルスに代表される首長竜類やプテラノドンなどの翼竜は、学術的には恐竜ではありません。
[鳥とトリケラトプスの直近の共通祖先]よりも以前に分化したグループに属しているからです。

プテラノドンの骨格

プテラノドンの骨格
翼竜は恐竜ではありません。

分岐分類学の定義によると、ハトやスズメなど現生の鳥類も「恐竜の一種」に含まれます。

鳥も恐竜

現生の鳥類は、「爬虫綱 > 双弓亜綱 > 主竜類 > 恐竜上目 > 竜盤目 > 獣脚亜目 > テタヌラ下目 > コエルロサウルス類 > マニラプトル類」に分類されています。
同じ[マニラプトル類]のグループには、オヴィラプトル(オビラプトル)やデイノニクス、ヴェロキラプトル(ベロキラプトル)などが属しています。


恐竜の特徴① 乾燥に強い卵

恐竜が陸地で成功を治めた要因のひとつとして、堅い殻で覆われた卵を産む動物であったことが挙げられます。

恐竜(獣脚類)の卵化石

恐竜(獣脚類)の卵化石

卵を堅い殻で覆って、胚に栄養を与えるための羊水(鶏の卵でいう"卵白"の部分)を内部に蓄えました。 産卵場所に水が必要な両生類とは異なり、恐竜は乾燥した陸地にも卵を産むことができたのです。

また堅い殻を持つことで物理的な強度も高まって、例えば地中に埋めて温度を保ったり、捕食者の目に入るのを防ぐこともできたかも知れません。


恐竜の特徴② 2足歩行

現生のワニやトカゲのような主な爬虫類は、脚が腰から横に伸びてから、関節でほぼ直角に曲がって地面をとらえています。
これに比べて、恐竜は身体の真下に脚が伸びていました。
体重を支えるのに効率が良く、そのために動く速度が格段に速くなりました。2足歩行も可能となります。

恐竜の脚

トカゲの脚のつきかたと恐竜の脚のつきかたの比較
恐竜は、身体の真下に軸があります。

恐竜の中には「4足歩行」の種が多くいますが、これらは「大きくなった身体を支えるため、二次的に4足歩行に移行していった」と考えられています。

一般に4足歩行として知られる 竜脚形類、装盾類や周飾頭類も、「初期の属(種)は2足歩行が可能だった」と推測されています。
例えば、プラテオサウルス(三畳紀に生息した初期の竜脚形類)、レソトサウルス(ジュラ紀前期の初期の装盾類)やプシッタコサウルス(白亜紀前期の初期の周飾頭類)等は、2足歩行が可能でした。

プシッタコサウルスの全身骨格化石

プシッタコサウルスの全身骨格化石
初期の角竜。2足歩行でした。

 
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